Un día como cazatormentas en Kansas

Todo comenzó como broma. Hace más de un año Bradford Barret, amigo y meteorólogo de Estados Unidos, nos comentó a través de facebook sobre la posibilidad de hacer Stormchasing con nosotros. Él lo hace cada año durante el verano con sus estudiantes de la clase de dinámica como una manera de entender en terreno los procesos físicos y dinámicos de las tormentas y los tornados.

Un año después, mayo de 2017, Diego Campos, Camilo Barahona, Aldo Viscarra y yo emprendimos un viaje a la planicie estadounidense con el objetivo de cazar tormentas. El lugar de encuentro fue Dallas, Texas.

Llegamos a las 5:30 AM en un vuelo directo desde Santiago. American Airlines tiene esta modalidad y, con casi 5 meses de anticipación, el precio fue bastante aceptable: $650.000 CLP.

Ya en Dallas, nos fuimos a arrendar un automóvil. Esta es la forma más barata y económica de hacer stormchasing. Hay una gran cantidad de empresas que ofrecen diferentes modelos de autos, por lo que hay mucho donde elegir.

Viajando al destino

Una vez en Dallas, nos percatamos que la situación sinóptica era poco favorable. Texas no presentaría tormentas de importancia y las única zona que podría desarrollar algún tipo de actividad llamativa se ubicaba a más de 9 horas de distancia.

Imagen1

El viaje comenzó en un día totalmente soleado y caluroso. Saliendo de Dallas hacia el Oeste. Los pronósticos que utilizamos fueron obtenidos a través del sitio web http://www.pivotalweather.com. Este excelente sitio web contiene información de varios modelos meteorológicos tanto globales (GFS) como de mesoescala (NAM 3KM y HRRR).

El sitio tiene productos específicos para poder pronosticar tormentas, de tal forma que durante todo nuestro viaje fue el sitio predilecto para los pronósticos meteorológicos.

La información indicaba actividad convectiva, moderados niveles de helicidad entre 0 y 1km, bulk shear, CAPE y alta humedad ambiental. Más adelante detallaré que significa cada término y como se puede utilizar en la predicción de superceldas.

Esta palabra es de suma importancia: supercelda. La mayor parte de los tornados en EEUU se han generado por este tipo de sistema de mesoescala. Si bien también pueden producirse en squallines o frentes fríos, las superceldas son por naturaleza generadoras de tornados. La rotación del mesociclón es intensa. Cuando el ascenso es capaz de levantar e inclinar la vorticidad horizontal presente en la tormenta, se puede generar un tornado.

Por tanto, lo que estamos buscando son las áreas en que la atmósfera podría generar un tornado. Y la zona con mayores chances ese día correspondía al Oste de Kansas. Como se puede ver en el mapa, no era nada cerca. 9 horas nos separaban de ese estado.

Pero como habíamos llegado temprano emprendimos viaje a Kansas. Almorzamos en Canadian, un pequeño poblado del oeste de Texas y luego continuamos hacia el norte.

Nubosidad antes de la tormenta (27/05/17) en el sur de Kansas

Para llegar a Kansas debemos cruzar Oklahoma por una hora aproximadamente. Allí apreciamos los primeros cúmulos desarrollándose en el suroeste de Kansas (imagen inferior izquierda).

Otra herramienta importante para el stormchasing es el radar y los productos del Storm Prediction Center (SPC). El radar, a través de la aplicación de pago RadarScope, permite ver el desarrollo de la nubosidad y tormentas en tiempo real, con un delay de no mas de 1 minuto. A través de internet y la radio, el SPC (Storm Prediction Center) emite las alertas de tormentas severas o tornados, por lo que nos mantuvimos al tanto en todo momento de lo que sucedía con la convección y en el pronóstico a muy corto plazo (también llamado nowcasting).

Oakley: pueblo chico, ¿tormenta grande?

Decido contarles todo lo sucedido de manera cronológica. Es importante que tengan en mente el mapa de USA. Se que es difícil. A nosotros nos costó harto acostumbrarnos a no ver montañas, ver carreteras rectas casi sin fin, una numeración diferente a la de Chile, etc. Pero en Kansas nos centramos en las cercanías de un pequeñísimo poblado llamado Oaklaey.

13:20 HORA LOCAL: Ocurrió algo interesante (quizás fue una cábala?). Antes de llegar a la tormenta, una patrulla policial nos detiene por superar el límite de velocidad. Nos hicieron un *Warning*, es decir, solo fuimos advertidos. No hubo multa (menos mal). Seguimos nuestro camino luego de que Brad le explicase al oficial (muy al estilo del oeste) quienes éramos y qué hacíamos.

13:32 a 13:59 HORA LOCAL: Entre el sector norte de Texas y Oklahoma, comenzamos a observar el desarrollo de cúmulus hacia el noroeste. El modelo regional HRRR indicaba que todo Kansas oeste estaría bajo condiciones propicias para el desarrollo de tormentas en las próximas horas. En ese momento ya se habían desarrollado tormentas importantes sobre Colorado y lo podíamos apreciar en el radar.

14:16 HORA LOCAL: En el pueblo de Liberal (Kansas) el desarrollo de cúmulus comenzaba a hacerse más importante hacia el norte y oeste. Aquí discutimos sobre las posibles opciones: quedarnos en el sector sur de Kansas o continuar hacia el norte hasta Oakley. Las tormentas en este último sector aún estaban hacia el oeste, en el estado de Colorado, por lo que teníamos la chance de esperar que se desarrollaran un poco más y así, cuando alcanzaran su máximo potencial, estarían directamente sobre nosotros.

16:00 HORA LOCAL: En Scott City la actividad convectiva se presentaba al oeste de nuestra ruta, por lo que nuevamente discutimos sobre la ciudad objetivo. Si continuábamos al norte, perderíamos la posibilidad de ver las tormentas del sur debido a la distancia: no podríamos devolvernos y alcanzarlas. De todas formas, decidimos continuar al norte, ya que las tormentas al noroeste de nosotros se veían más interesantes en el radar. El mismo radar nos indicaba que la tormenta podría ya ser una supercelda. Brad nos indica que esta tormenta había comenzando a rotar hacia el suroeste, una caracterísitca importante de aquellos mesociclones de gran envergadura.

16:36 a 16:41 HORA LOCAL: Algunas millas al sur de Oakley, discutimos que la mejor posibilidad para ver la tormenta en desarrollo era virar al oeste en la ruta 40 en dirección a Winona. En este punto, ya pudimos apreciar una supercelda bien definida en frente de nosotros. Brad, por precaución y visual, nos recomendó detenernos unas 3 millas al oeste entre Oakley y Monument al costado de la carretera.

16:47 a 17:15 HORA LOCAL: Este fue el momento más espectacular de toda la cacería. Teníamos una gran tormenta tipo supercelda desarrollándose frente a nuestros ojos.

Imagen2.png

Tal como se puede ver en la imagen de arriba, el mesiciclón (#1) se ve representado por una importante rotación ciclónica. Fue increible estar parado en ese campo, sin montañas ni edificios que obstaculizaran la vista a la tormenta. La rotación se hacía cada vez más notoria a simple vista. Las nubes giraban ciclonicamente y era muy perceptible a simple vista.

Inmediatamente debajo de la base de la tormenta, se apreciaba un fuerte downdraft (#2). Esta zona de fuerte lluvia corresponde a un flujo descendente desde la tormenta hacia superficie. Cuando llega al nivel del suelo, fluye hacia los lados.

Y una de las cosas más asombrosas fue apreciar el color cyan/celeste (#3) dentro de la nube, que corresponde a un área de granizo fuerte. La forma en que el granizo interactúa con los rayos de luz produce un tipo de dispersión que genera ese impresionante color celeste intenso.

 

Otro punto interesante fue sentir el cambio en la rotación del viento en superficie. El flujo sinóptico es un viento SUR constante a través de casi toda la planicie estadounidense. Pero la tormenta, con su propia rotación, cambia la configuración del viento. Como estábamos ubicados al Suroeste de la tormenta, el flujo rotó desde el sur hacia el oeste, haciéndose cada vez más fuerte y soplando hacia el centro del mesociclón (inflow).

Imagen4

En un par de minutos, la tormena ya estaba muy cerca nuestro. La nube pared (#4) se formó con rapidez, y la rotación se hacía cada vez más notoria. A su vez, cerca de superficie, un intenso flujo de viento levantó el polvo de los campos de maíz. Esto nos permitió ver el updraft (#5), aire ascendente debajo del centro de la tormenta.

Imagen5.png

Cerca de las 17:15 horas, el mesociclón (#1) se encontraba muy cerca nuestro directamente a nuestro oeste. La tormenta había virado hacia el suroeste y se aceraba rápidamente. El ascenso cada vez más notorio (#5), era más intenso justo debajo de la zona de mayor rotación en la tormenta.

El escape

17:16 HORA LOCAL: Brad nos indica que debemos comenzar a salir de la zona, puesto que estábamos a minutos de que la tormenta nos alcanzara. La ruta de escape que decidimos fue ir hacia el oeste, nuevamente llegando a Oakley y virar hacia el sur, para escapar de la trayectoria directa de la tormenta, pero aún así tendríamos la posibilidad de continuar viendo su desarrollo desde el sur.

17:18 a 17:26 HORA LOCAL: Este video resume ese momento de mucha adrenalina y emoción. La tormenta desarrolló por momentos embudos pequeños, denotando la alta rotación en el sistema. Nota destacada para Aldo, quien manejó por primera vez en USA bajo esta presión.

17:27 HORA LOCAL: Huyendo hacia el sur, se aprecian dos situaciones complejas: hacia el oeste una nueva zona de tormentas y, hacia el norte (detrás de nosotros) la tormenta más grande con probabilidad de desarrollar un tornado.

17:30 HORA LOCAL: Nos bajamos del vehículo 3 millas al sur de Oakley para poder apreciar la supercelda ubicada justo al norte de nosotros y que estaba cruzando la misma ruta que nosotros habíamos atravesado hace minutos.

Aquí sucedió algo muy interesante: apreciamos un embudo (y lo grabamos). El SPC lo catalogó como un tornado sobre Oakley, ya que el radar indicaba gran rotación, con efectos en superficie y vientos intensos. Es decir, ¡estuvimos a minutos de estar debajo del tornado de Oakley!

Al estar en el sector sur de la tormenta, el viento oeste de gran intensidad nos golpeaba con fuerza. Aquí pueden ver el video del momento exacto en que nos bajamos y grabamos el embudo justo al norte de nosotros.

El reporte de tornado se puede apreciar en la siguiente grabación de la radio del SPC (Algo gracioso que nos sucedió, es que pensamos que la voz era de una persona real que daba la información meteorológica en tiempo real… días después, cuando visitamos el Storm Prediction Center en Norman, Oklahoma nos dijeron la verdad: ¡es un robot!).

Y este video muestra a Brad explicándonos con peras y manzanas lo que veíamos en el radar:

17:32 HORA LOCAL: Continuamos avanzando hacia el sur. En este momento, el centro de la tormenta ya había pasado la carretera hacia el este dejando Oakley. El SPC deja de emitir la alerta de tornado puesto que el radar indicaba que ya no había rotación en el área. Sin embargo, la supercelda continuaba firme su desarrollo avanzando hacia el este.

17:34 HORA LOCAL: Después de esos momentos de gran adrenalina, vino otro momento igual o más adrenalínico… nos encontramos con un intenso rear flank downdraft, correspondiente a un área donde la tormenta expulsa el aire en superficie a una velocidad muy alta. Aquí les dejo un video de ese momento, bastante aterrador por momentos:

17:43 a 18:05 HORA LOCAL: La alerta de tornado fue cancelada y decidimos continuar la casería. La tormenta, que se movía hacia el este, seguía muy activa y se apreciaba la formación de “ganchos” en el radar, un indicativo de rotación y posible formación de algún otro tornado. Decidimos seguir al sur por la ruta 83 y virar hacia el este (unas cuantas millas antes de Scott City) por la ruta 4 en dirección a Hiley. De esta forma, la tormenta quedaría a mano izquierda (hacia el norte). Aquí algunas fotos <3:

18:10 a 18:14 HORA LOCAL: Ya en la ruta 4 nos encontramos al sur de la tormenta y nuevamente, el rear flank downdraft nos golpeo esta vez desde el norte, acompañado de una gran cantidad de polvo.

Pudimos apreciar la formación de shelfcloud en la tormenta del norte. Nos detuvimos en el camino para poder apreciarla mejor. Debajo de la nube shelfcloud se apreciaba una gran cantidad de polvo en dirección a nosotros, así como también actividad eléctrica más atrás.

18:15 HORA LOCAL: Hacia el sur, se apreciaba un gran cumulunimbus. De acuerdo al radar, correspondían a las tormentas a la altura de Garden City y Liberal en el sur de Kansas. El modelo HRRR estuvo en lo correcto y se desarrollaron superceldas en ese sector también.

18:32 HORA LOCAL: Continuando nuestro viaje hacia el este, se apreció la formación de un wallcloud (nube pared) hacia el noreste como parte de la misma tormenta en el sector. Dos minutos después la nube pared se dividió en dos, situación que no es muy alentadora para la formación de tornados.

18:36 HORA LOCAL: La tormenta se encontraba directamente al norte de nosotros y comenzó, nuevamente, a golpearnos el polvo asociado al downdraft.

18:55 HORA LOCAL: Nos detuvimos unas millas al este en el pueblo de Ramson en la ruta 4 para apreciar la tormenta hacia el noroeste. Esta poseía una base bien definida y rotación ciclónica, según el radar. El viento intenso nos obligó a volver al auto. No hubo formación de embudos o tornados. Decidimos doblar hacia el sur en la ruta 283 en dirección a Ness City en busca de una bencinera… ¡nos estábamos quedando sin combustible!.

19:16 HORA LOCAL: En Ness City y luego de cargar combustible, nos percatamos que las tormentas se seguían desarrollando alrededor nuestro. La actividad eléctrica aumentaba y decidimos, ahora, ir hacia el este para ingresar a la ruta 23 a través de la ruta 96.

20:00 HORA LOCAL: al norte de Dighton en la ruta 23 apreciamos una tormenta hacia el suroeste.  El radar indicaba que había convección justo a nuestro lado izquierdo y la actividad eléctrica era importante, pero la oscuridad impedía que pudiésemos seguir persiguiendo las tormentas.

20:14 HORA LOCAL: Entramos a la ruta 4 en dirección hacia el oeste. Decidimos detenernos para apreciar las tormentas.

20:30 HORA LOCAL: Terminamos la jornada y por la ruta 83 nos dirigimos hacia el norte en dirección a Colby para terminar el día.

Más que solo tornados

Algo que nos impresionó de esta jornada de tormentas fue la increíble cantidad de “otras” cosas que hay en un supercelda, además de un tornado. Cosas impresionantes, como la supercelda, la rotación, el updraft y downdraft; y cosas que pueden ser muy peligrosas, como el rare flanke downdraft. El área de granizo también puede ser de gran peligro si uno no escapa con antelación. Los fuertes vientos que rodean el centro de la tormenta son suficientes para generar daños también, sin mencionar los rayos que caen a tierra y que han matado más de una persona en Estados Unidos (a muchos, en realidad).

 

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